21/09/2017

Bedrijfsgeschiedenis van dichtbij – episode 4: Technologische innovatie en marktevolutie

Op veertig jaar tijd is Vitrapack enorm gegroeid. Het bedrijf is steeds moderner geworden, waardoor de complexiteit op de werkvloer toenam. Viviane spreekt met overdreven nadruk: ‘Het leven was eenvoudiger toen wij hier begonnen werken.’ Doorheen hun carrières zagen de anciens veel veranderen. Vitrapack omarmde – vaak als pionier – technologische innovatie. Ook wijzigde de marktcontext en werd de regelgeving strenger. De anciens bieden je in vogelvlucht een overzicht van bijna een halve eeuw transformatie en groei.

Door technologische innovatie is de drukker meer een operator.

Tegenwoordig is de drukker meer een operator, die een complexe machine aanstuurt.

Technologische innovatie als ijkpunt

De drukpers is het kloppende hart van de drukkerij. ‘Investeringen in nieuwe machines vormen ijkpunten in de groeigeschiedenis van Vitrapack’, vertelt Paul. ‘De technologie ontwikkelde zich de voorbije decennia op manieren die we veertig jaar geleden niet hadden durven dromen. Vroeger was het drukken zelf een mechanisch proces. Je moest een andere cilinder nemen, of een tandwiel opzetten en dan manueel alles afregelen. Vandaag verloopt er veel meer elektronisch gestuurd. Er staan hele containers gevuld met krachtige computers in onze productiehal, die de drukpersen aansturen.’

Investeringen in nieuwe machines vormen ijkpunten in de groeigeschiedenis van Vitrapack.

Door die technologische innovatie veranderde ook de jobinhoud van de drukker. Frank geeft het voorbeeld van hoe inkt werd bijgevuld. ‘Helemaal in het begin was dat nog met inktbakken, die je af de drukmachine moest halen en dan bij moest vullen. Dan wandelde je daarmee rond – en daarbij probeerde je dan vooral om niet te morsen! Daarna gebeurde het bijvullen van inkt met pompen, nog later kwamen er automatische meters om de dikte van de inkt te bepalen.’ Marleen voegt nog een nostalgisch detail toe: ‘Heel vroeger gebruikten we doodeenvoudige pollepels om inkten te scheppen.’ Die manuele handelingen verdwijnen steeds meer. Tegenwoordig is de drukker meer een operator, die een complexe machine aanstuurt.

Dankzij de nieuwe drukmachines verbeterde Vitrapack telkens de kwaliteit van het werk, waardoor ook nieuwe klanten werden aangetrokken. Zo realiseerde het bedrijf meer volume, en begon alles te groeien: de stockeerruimtes, de inktkeukens, de productiehal. Nieuwe technologie bracht zo telkens een hele keten van veranderingen op gang. Die veranderingen beïnvloeden ook het tempo op de werkvloer. Alles ging steeds sneller en sneller.

Al benadrukt Viviane meteen: ‘Het is nog altijd even vroeg opstaan, dat verandert niet.’ En ook Paul nuanceert: ‘Je kan enerzijds zeggen: alles gaat altijd sneller en sneller. Maar anderzijds verloopt ook steeds meer en meer geautomatiseerd. We voeren nu veel minder handenarbeid uit dan veertig jaar geleden. Als je vroeger elk bakje met de hand moest wassen, is er nu een afwasmachine. Zo neem je naast de drukmachine werk weg. Dus ondanks het feit dat de machines sneller draaien, hebben we zo toch ongeveer evenveel tijd als vroeger.’

Paul brengt ook nog een nuance aan: ‘Er verdwenen ook zaken. Vroeger hadden we bijvoorbeeld blistermachines. Nu niet meer. Veel van het manuele verpakkingswerk werd overgenomen door maatwerkbedrijven.’

Technologische innovatie in verpakkingsdrukwerk door de automatisatie van het machinepark

Je kan enerzijds zeggen: alles gaat altijd sneller en sneller. Maar anderzijds verloopt ook steeds meer en meer geautomatiseerd.

Concentratie in de marktomgeving

Een tweede grote verandering die ter sprake komt, heeft weinig te maken met de interne verbeteringen die Vitrapack doorvoerde, maar situeren zich in de markt zelf. ‘Vroeger hadden we tien keer meer concurrenten dan nu. Nu zijn er nog een paar grote over. Maar daar moeten we geen schrik van hebben. Die mikken vooral op contracten waar ze een week of twee weken hetzelfde moeten drukken. Vitrapack bedient een ander marktsegment: de kleine en middelgrote spelers die kwaliteit en flexibiliteit belangrijk vinden en waarbij de volumes niet zo erg groot zijn. Bijna alle andere spelers die dat deden, zijn overgenomen of verdwenen.’

De markt en de context waarin wordt gewerkt is veranderd. Zowel bij concurrenten, klanten, als bij leveranciers heeft zich door fusies een grote concentratie voorgedaan. Vitrapack heeft zich in die veranderende markt steeds als onafhankelijke speler weten te handhaven.

De markt en de context waarin wordt gewerkt is veranderd. Zowel bij concurrenten, klanten, als bij leveranciers heeft zich door fusies een grote concentratie voorgedaan. Vitrapack heeft zich in die veranderende markt steeds als onafhankelijke speler weten te handhaven. Hoe heeft Vitrapack die stormachtige tijden weten te overleven? Marleen: ‘Vitrapack heeft zich ook steeds geconcentreerd op België en Nederland, met veel aandacht en zorg voor lokale bedrijven. Kwaliteit en flexibiliteit zijn twee van onze grootste troeven. En onze verstandige, strategische investeringen ook, natuurlijk. We zijn altijd meegegroeid met de juiste nieuwe technologische ontwikkelingen.’ Paul vult aan dat Vitrapack er op alle gebied nogal snel bij was. ‘Niet alleen met investeringen in machines, ook met het inrichten van eigen labo’s, met het uitvoeren van doorgedreven controles en het opstellen van gedetailleerde rapporten.’

 

 

De eerste episode van deze reeks stond bol van werklust en kordaatheid, in de tweede episode gingen we even de nostalgische toer op en in de derde episode leerden we Vitrapack kennen als een écht familiebedrijf. Nadat we hier in vogelvlucht een aantal belangrijke tendensen op vlak van technologie en evoluties in de markt hebben aangeraakt, zetten we in de volgende een laatste episode van deze reeks de mensen en medewerkers centraal. Verwacht je aan goede raad van de anciens!

Genoten van de lectuur? Deel dit verhaal met collega’s, vrienden, kennissen of familie. Schrijf iemand in op deze nieuwsbrief.